Während Robotaxis noch ein ferner Traum sind, macht sich Lidar nützlich

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Das Versprechen von selbstfahrenden Autos und Robotaxi-Flotten schien einst gleich um die Ecke zu sein, aber die Realität setzt ein. Die Hersteller der zugrunde liegenden Technologie wenden sich realistischeren Möglichkeiten zu, im Hier und Jetzt Geld zu verdienen.

Zu den teuersten Komponenten autonomer Fahrzeuge gehören laserbasierte Sensoren, mit denen der Computer eines Autos seine Umgebung „sehen“ kann. Da die Autohersteller die Zeitpläne für die Einführung selbstfahrender Modelle verschieben, zielen Unternehmen, die sich auf diese als Lidar bekannten Lasersensoren spezialisiert haben, auf eingeschränktere Funktionen für Personenkraftwagen ab, die in einigen Jahren in Produktion gehen werden. Das ist eine Abkehr von den fahrerlosen Flotten, die einst im Mittelpunkt der Strategien der Hersteller standen.

Unternehmen wetten, dass sie dieses Geschäftsmodell zum Laufen bringen können, indem sie die Kosten für Lasersensoren senken, die Tausende von Dollar erreichen können. Das würde es erschwinglich genug für Autohersteller machen, die halbautonome Funktionen wie das freihändige Fahren auf der Autobahn einführen. Lidar wird auch den Verbrauchern immer vertrauter und ist eine Funktion von High-End-Versionen des neuen iPhone 12 von Apple Inc.

Lidar-Startups haben Hunderte von Millionen Dollar gesammelt und die Nachfrage nach Hightech-Autoinvestitionen aufgegriffen. Der 25-jährige Gründer von Luminar Technologies Inc. wird voraussichtlich einer der jüngsten Milliardäre der Welt werden, wenn das Unternehmen später in diesem Jahr eine umgekehrte Fusion abschließt, und Velodyne Lidar Inc. ging letzten Monat über eine umgekehrte Fusion an die Börse.

Der Spielplan besteht darin, auf dem langen Weg zur vollständigen Autonomie Einnahmen zu generieren, sagte Grayson Brulte, der in Palm Beach, Florida, ein Beratungsunternehmen leitet, das sich auf autonome Fahrzeuge konzentriert. Autonomie, um Umsatzwachstum zu zeigen, ist ADAS”, sagte Brulte und verwendete den Branchenjargon für Teilautonomie oder fortschrittliche Fahrerassistenzsysteme. „Wenn ein höheres Maß an Autonomie reift, können Sie beginnen, dieses zusätzliche Umsatzwachstum zu erzielen.“

Anstieg der Sensoren

Laut Sam Abuelsamid, Chefanalyst bei Guidehouse Insights, einem Forschungsunternehmen, könnte der Markt für Lidar-Sensoren in leichten Nutzfahrzeugen bis 2030 einen Umsatz von 46 Milliarden US-Dollar erreichen, wobei ein Großteil davon Teilautonomie ermöglichen wird. Ein Großteil dieses Volumens werde von Herstellern kostengünstiger Lidar-Sensoren kommen, darunter die Continental AG und der Radarlieferant Ibeo Automotive Systems GmbH, sagte er.

Innoviz Technologies Ltd., ein israelisches Start-up, das von zwei der weltweit größten Automobilzulieferer, Aptiv Plc und Magna International Inc., unterstützt wird, stellt seine neuesten Sensoren als kostengünstigere Möglichkeit für Autohersteller vor, mit der schrittweisen Einführung anspruchsvollerer Technologien zu beginnen, da diese Upgrades ermöglichen da selbstfahrende Systeme leistungsfähiger und verbreiteter werden.

Innoviz liefert Lidar für das iNext-Auto der BMW AG, das 2021 geplant ist und schrittweise die sogenannte Level-3-Autonomie einführen wird, was bedeutet, dass die Fahrer unter bestimmten Umständen die Hände vom Lenkrad und den Blick von der Straße nehmen können.

„Das löst wirklich ein großes Problem“, sagte Omer Keilaf, Chief Executive Officer des Unternehmens.

Die meisten Entwickler von selbstfahrenden Fahrzeugen betrachten Lidar als eine kritische Sicherheitsebene, die es Autos ermöglicht, auf Autobahnen Verantwortung zu übernehmen, und den Fahrern die Möglichkeit gibt, E-Mails zu checken oder einen Film anzusehen. Es ist ein großer Sprung gegenüber dem Autopiloten von Tesla Inc. oder den Super Cruise-Fahrerassistenzsystemen von General Motors Co., bei denen Autofahrer ihre Augen und Gedanken auf die Straße richten müssen, selbst wenn sie die Hände vom Lenkrad nehmen.

Erfassung von Daten

Tesla, dessen CEO Elon Musk bekanntermaßen Lidar ablehnt, sammelt seit Jahren Daten zum selbstfahrenden Fahren, indem es sein kamera- und radarbasiertes Fahrerassistenzsystem in seinen Autos installiert. Letzte Woche hat Tesla damit begonnen, einigen seiner größten Fans und Influencer eine Beta-Version dessen, was es „Full Self-Driving“ nennt, zum Ausprobieren zur Verfügung zu stellen. Musk plant, 10.000 US-Dollar pro Stück für das Paket zu verlangen, von dem Tesla behauptet, es sei fortschrittlich genug, um es beim Fahren auf belebten Straßen der Stadt zu verwenden – nicht nur auf Autobahnen.

Tesla antwortete nicht auf eine per E-Mail gesendete Bitte um Stellungnahme.

Trotz seines Namens und der Versprechungen von Musk bietet das System kein vollständiges autonomes Fahren. Bundesregulierungsbehörden untersuchen tödliche Abstürze mit Autopilot, und Kritiker haben das Unternehmen dafür kritisiert, es vorzeitig einzuführen.

Laut Keilaf wäre der Ansatz von Innoviz sicherer als der von Tesla, da Lidar – das bei schlechten Lichtverhältnissen gut funktioniert – als Backup für Kameras und Radar dienen könnte.

Die neueste Iteration seines Unternehmens wird 500 US-Dollar pro Einheit kosten, wenn sie in hohen Stückzahlen produziert wird, sagte Keilaf. Das liegt näher an den Kosten von 40 bis 50 US-Dollar pro Einheit für Radarsensoren und 10 bis 15 US-Dollar für Kameras, von denen mehrere normalerweise in jedem Fahrzeug installiert sind, sagte Abuelsamid.

Heiliger Gral verzögert

Luminar, das zugestimmt hat, Anfang dieses Jahres im Rahmen eines Reverse Mergers im Wert von 3,4 Mrd ihre Augen immer auf der Straße. „Es wird wahrscheinlich Hunderttausende von Fahrzeugen brauchen, um Autonomie zu ermöglichen“, schrieb Austin Russell, CEO von Luminar, Anfang dieses Monats in einem Brief an die Investoren. “Diese Größenordnung ist genau das, was wir mit der Serienproduktion von Verbraucherfahrzeugen liefern können.”

Das Hinzufügen von Lidar wird für Autohersteller lukrativ sein, da sie Tausende von Dollar mehr für die Option erweiterter autonomer Funktionen verlangen können, sagte Russell in einem Interview.

Der Fokus der Branche auf die Massenproduktion von Personenkraftwagen ist eine Verschiebung gegenüber vor einigen Jahren, als Unternehmen wie Innoviz und Velodyne ihr Augenmerk auf AV-Testflotten gerichtet hatten. Seitdem hat GM die Einführung seines Robotaxi-Dienstes verzögert, während der ehemalige CEO von Ford Motor Co. im vergangenen Jahr sagte, dass die Branche die Einführung selbstfahrender Autos überschätzt habe.

„Wenn Sie vor etwa drei bis vier Jahren mit jemandem gesprochen haben, hat jeder an diesem heiligen Gral der Autonomie gearbeitet“, sagte Anand Gopalan, CEO von Velodyne, in einem Interview.

Bedrohung durch Pandemie

Heute machen Fahrerassistenzsysteme etwa 35 % der Projekte aus, die Velodyne gewonnen hat oder in den nächsten fünf Jahren zu gewinnen hofft, während AVs und Industrieroboter jeweils etwa 20 % ausmachen.

Hightech-Zulieferer sind möglicherweise gut beraten, ihre Automobilwetten abzusichern. Angesichts der Auswirkungen pandemiebedingter Abschaltungen und der drohenden Gefahr eines Wiederauflebens werden die weltweiten Fahrzeugverkäufe laut LMC Automotive in diesem Jahr im Vergleich zu den Schätzungen vor COVID-19 um 14 % und im Jahr 2021 um 22 % unter den Erwartungen zurückgehen.

Gopalan von Velodyne räumte ein, dass der Umsatzrückgang die Begeisterung der Autohersteller für teure Teile dämpfen könnte, sagte jedoch, dass Lidar für die Entwicklung vollautomatisierter Autos weiterhin entscheidend sei.

„Bei Unsicherheiten auf dem Markt kann es zu gewissen Verzögerungen kommen“, sagte er. „Aber wir sehen keinen Appetitverlust für die Technik und das Ziel.“


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